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目覚めし風は空高く(TIGER&BUNNY)

目覚めし風は空高く(SKY HIGH)5

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真っ白なシーツの上に、キースは大の字に横たわっていた。


このアパートも会社が用意してくれたものだ。贅沢な作りではないが、最新式のコントロールシステムが付いている。最低限の家具もある。背広の男はヒーロー部門の統括だと名乗った。キースをこの部屋に連れて来た時、彼は言った。
「これからの君の仕事は、君の家族にも友人にも秘密にして欲しい」
「どうしてですか?」
「君自身の安全の為だ。逆恨みした犯罪者に、ヒーローが自宅で襲われた事件があってね。家族にも被害が」
「ヒーローは強いのでは?」
「いくらヒーローでも、不意を突かれれば死ぬ時もある」
死という言葉がキースをぞっとさせた。キースの表情が硬くなったのに気づいた統括は安心させるように微笑んだ。
「ここは安全だ。君が自分の事を他人に明かさねばね」


薄いベージュ色のフローリングの床に、大小の箱が積み重ねられていた。キースの部屋から運ばれたものである。引っ越しも会社が手配した。箱は幾つもなく、片付けようと思えばすぐに片付く程度だった。それが今のキースのすべてであった。


すべては迅速に行われた。


あの瓦礫の山で男と話した後、キースは銀色の車に乗せられた。工場の控え室の映りの悪いTVでもしきりに宣伝がされていた高級車だった。連れて行かれた社屋の豪華さに圧倒されて目を丸くしたまま、キースはエレベータに押し込まれた。降りた階の廊下は無機質な青白い照明で彩られ、病院か何かのような清潔感があった。統括の後をキースは歩いた。扉がずらりと並び、扉の上部に付けられたプレートには、キースにはさっぱり意味が解らない難しい単語が刻まれていた。


下着ひとつで、キースは狭い部屋に立っていた。四方は真っ白な壁で窓はない。だがキースの姿は向こうには見えるらしい。何処かにあるスピーカーから声が響いた。
「測定を始める」
各種のセンサーの光がキースの肌の上を走り回り、キースの情報を壁の向こうの研究者に送信した。キースは言われるままに、飛んだり跳ねたり、手をあげたり深呼吸をしたりした。
「健康には異常なし。身体能力もなかなかの数値だ」
親切心のつもりか、いかめしい声で結果を教えてくれるのが何となく可笑しくキースの口元がほころんだ。
「では、能力を発動してくれ」
キースはためらった。暴走した時の悪夢が脳裏をかすめた。
「どうした?」
急かす声が聞こえた。キースは微かに首を振った。スピーカーの声が変わった。統括の声がした。
「ここにはNEXTの専門家が大勢いる。何があっても対処出来る。何も心配しなくていい」
キースは目を閉じた。心を決めた。
(この力で皆の役に立つ為に、私はここに来たのだから)
キースは力を解放した。激しく沸きあがる風にキースの金色の髪がなぶられ、逆立った。
「素晴らしい!」
思わず誰かが叫んだ声がスピーカーから響いた。


その後、キースはこの部屋に連れて来られた。明日また迎えが来るまで、キースは自由だった。制限付きの自由。小さな鳴き声がした。ベッドの上に子犬が飛び上がり、キースの逞しい二の腕にちょこんと頭を乗せた。キースは微笑んで子犬を見た。
「お前は、本当に腕枕が好きなのだね」
子犬は黙っていた。
「お前に名前を付けないと」
キースはしばし考えた。
「ジョン、ジョンがいいかな」
それは幼くして死んだ弟の名だった。無心に自分にまとわりついて来る弟がキースは愛おしかった。子犬はそんな弟を思い出させた。キースは起き上がると、犬を抱き上げた。
「お前はジョン、今日からジョンだ」
ジョンはうれしそうに吠えた。キースは太い腕を伸ばし、ジョンを天へと高く差し上げた。


(To be continued,may be....SKY HIGH)


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